Industry Profile: CARTEBLANCHE Founder and VP Johann Smith In His Own Words

The morning I set out to visit CARTEBLANCHE in Montreal, I misjudged the Metro, got a bit lost and ended up nearly jogging down Rue Beaubien toward St. Laurent (in heels, no less). I hustled up the stairs to the agency and tumbled through the door, a bit late and disheveled. It was like a stressful opening scene of a movie. Before I even had time to catch my breath and process the fact that a bench press was sitting in the entryway, Johann Smith came out of his office to greet me. One of the two founders of CARTEBLANCHE and VP of Creative, Johann welcomed me to his agency and immediately put me at ease.

For the next couple hours, Johann, along with CARTEBLANCHE’s Director of Creative Strategy Sylvain Raymond, took me on a tour of the agency and their work. It’s a cool space with inspiring quotes and creative covering the walls. My favorite room was the “Thinking Room” (Salon de Reflexion), which houses a massage chair and music and that’s it. I’d constantly be “thinking” if I worked at CARTEBLANCHE, though I didn't try it out while I was there.   

Johann may be the boss, but he’s not afraid to jump in and get his hands dirty on any project. That spirit is passed on to the team, all of whom do whatever it takes to get the work done, no matter the task or the deadline. Coming from an experiential marketing background prior to starting CARTEBLANCHE, Johann often works to bring that piece into projects, as well.

The CARTEBLANCHE office is very conveniently located along St. Laurent, given that Johann's favorite thing to say is “Little Italy.” Ask him to say it sometime, it’s awesome.

For more of what he has to say, I offer Johann’s perspective in his own words. Oh, and for that true Montreal blended flavor, I asked questions in English and Johann responded in French. Parfait! If you need help translating, click here.

The Saturn Return Project: What tempted you to get into the advertising industry?
Johann Smith: J'ai toujours été un amant de cinéma et de télévision, deux milieux créatifs. Alors je me suis dirigé vers des études en cinéma et par la suite en communication. Quelques projets amateurs et semi-professionnels plus tard, trop souvent avortés par manque de temps, de budget ou de ressources/contacts, je découvre la création publicitaire. Un milieu où la créativité peut se réaliser plus vite et où je sentais, en 2000, 2001, que je pouvais apporter ma contribution afin d'élever le niveau de créativité de la pub québécoise et que j'allais enfin pouvoir faire de la création et la voir rapidement, pas 6 mois ou 1 an après. J'aime la vitesse d'exécution et de production de la pub. En 2-3 semaines, tu crées, tu produis, tu vois, tu passes à la prochaine campagne. J'adore.

TSRP: Furthermore, what motivated you to start your own agency, CARTEBLANCHE?
JS: Un savant mélange d'inconscience (j'avais 22 ans), d'audace, d'irrévérence, de leadership et d'obstination. Jamais envoyé un seul CV à une agence de publicité, j'étais convaincu dès le départ qu'il y avait une place dans le paysage québécois pour notre attitude frondeuse et notre acharnement à faire plus avec moins.

TSRP: What inspires you every day?
JS: Honnêtement, c'est l'aspect compétitif de cette industrie qui me stimule. Je fais souvent le parralèle entre le sport professionnel et l'industrie des agences de pub. Je surveille les bons coups, les mauvais coups, les échanges de personnel, les acquisitions, les fusions, les philosophies, etc. Malgré que je respecte certaines agences, elles sont tout de même des rivales. Étant le "directeur général", j'entraîne mon équipe, je lui fixe des objectifs, et j'élabore des stratégies afin que CARTEBLANCHE remporte le championnat. Work hard, play hard.

TSRP: What is your proudest career moment?
JS: Tous les matins, quand j'arrive à l'agence et que je vois l'équipe de CARTEBLANCHE, ambieuse et créative, ça me donne des ailes. Cette agence évolue, progresse constamment, elle apprend de ses erreurs et demeure pertinente jours après jours. The best is yet to come.

TSRP: What is the number one reason you love Montreal?
JS: La culture.

TSRP: When you look to the future of advertising in Quebec, what do you see?
JS: La dernière fois que j'ai prédis le futur, mes Celtics de Boston ont perdu...alors je laisse ça aux autres!

Thanks to Johann for sharing his insight and perspective! Learn more from and about Johann on his Twitter feed at @jackjohnsmith and connect with CARTEBLANCHE on Facebook

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